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Et si les méduses devenaient les reines des océans ?

Et si les méduses devenaient les reines des océans ?
Les populations de méduses augmentent partout dans le monde. Un phénomène qui s’expliquerait notamment par la surpêche, laquelle leur laisse le champ libre…

A la fois répugnante et majestueuse, douce et dangereuse, la méduse intrigue. Les océanographes ont observé une augmentation croissante et pour ainsi dire affolante de ses populations dans les mers Méditerranée, Baltique, Noire et de Chine ou encore dans le Golfe du Mexique. Un phénomène sur lequel une équipe de chercheurs de l’Université d’Oviedo (Espagne) a décidé de se pencher, en collaboration avec le Centre océanographique de Gijón (Espagne) et avec l’Université Roger Williams (Rhode Island, Etats-Unis). Les résultats de leurs travaux, une étude parue dans le magazine Science, sont plutôt surprenants.

Les méduses seraient en effet en compétition constante avec les espèces de poissons dites planctonophages. Un duel qu’on aurait pu croire perdu d’avance pour ces cnidaires aveugles qui dérivent au rythme des courants marins… Pourtant le nombre d’individus est en hausse perpétuelle. Assiste-t-on à une conquête des océans  et surtout, à quoi tient cette évolution inattendue et potentiellement dévastatrice pour les écosystèmes marins ?

« Même si les poissons ont développé une acuité visuelle pour détecter les proies, les méduses dépendent d’un système primitif fondé sur le contact direct avec la proie. La clef de leur succès est qu’avec l’évolution de leur taille, les méduses déplacent une plus grande quantité d’eau et entraînent plus de proies vers leurs tentacules », décrypte Jose Luis Acuña, directeur de l’étude. « Une stratégie efficace à condition que la vitesse de nage des méduses soit suffisamment lente », complète Angel Lopez-Urrutia, chercheur au Centre océanographique de Gijón. Ainsi les cnidaires ont-ils trouvé une manière intelligente de se déplacer afin d’optimiser au maximum leur énergie… et par là même devenir de redoutables prédateurs dans les profondeurs marines.

Davantage gâtés à la naissance que les méduses, les poissons sont quant à eux victimes d’une surpêche qui fait les affaires des méduses dans de nombreuses régions. « La surexploitation des stocks de poissons peut conduire à un bouleversement dans les écosystèmes marins qui favorise l’expansion des méduses. Presqu’aussi menaçantes que les autres espèces, elles sont prêtes à prendre la place des poissons victimes de la surpêche », résument les auteurs de l’étude, qui ont dressé un constat sans appel : bien que la méduse soit née il y a des centaines de millions d’années et ait survécu jusqu’ici, ce n’est pas vraiment à ses facultés physiologiques qu’elle doit sa pérennité mais finalement à l’Homme. Qui pourrait finir par payer très cher ses vexations répétées à l’endroit de la concurrence.

Crédits photos : flickr - Diego / Julien Carnot
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