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Une plante vieille de 32 000 ans ressuscitée par des chercheurs russes

Une plante vieille de 32 000 ans ressuscitée par des chercheurs russes
Des graines probablement stockées il y a environ 31 800 ans par un rongeur, enfouies dans le permafrost et découvertes par des chercheurs en Russie ont redonné naissance à une plante datant de l’ère glaciaire

Des scientifiques russes ont réussi à faire pousser une plante vieille de plusieurs dizaines de milliers d’années à partir de graines découvertes dans le permafrost en Russie.

Alors que nous peinons à préserver de nombreuses espèces – de notre ère – actuellement menacées d’extinction, des scientifiques russes ont réalisé un exploit, parlons même de miracle, en ressuscitant une plante à fleurs disparue depuis des milliers d’années. Plus précisément, Silene stenophylla – de son nom scientifique – caractérisée par de jolies corolles blanches et qui date de la dernière glaciation.

C’est dans un terrier d’écureuils fossilisé en Sibérie qu’une équipe de chercheurs de l’Académie des Sciences de Russie a découvert des graines âgées d’environ… 31 800 ans. Enfouies à 38 mètres de profondeur, elles ont été conservées jusqu’à ce jour dans le permafrost, expliquent les experts dans leur étude, récemment publiée dans la revue scientifique américaine Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Prélevées à une température de – 7 degrés celsius, les graines ont été si bien conservées qu’elles sont restées viables. « Les écureuils creusent dans le sol congelé pour faire leur terrier, d’une taille avoisinant celle d’un ballon de foot, et y mettent d’abord du foin puis de la fourrure animale (…) Une véritable cryobanque naturelle », décrypte Stanislav Gubin, l’un des auteurs de l’étude, interrogé par nos confrères du Guardian.

Après une plante, la résurrection d’animaux préhistoriques ?

Si ces graines n’ont pas pu germer directement, les scientifiques sont tout de même parvenus à faire pousser des plants de Silene stenophylla en récupérant du tissu placentaire. Utilisant des hormones de croissance, ils ont fait croître des pousses qu’ils ont ensuite plantées en pots et gardées sous une température et une lumière contrôlées en laboratoire. Au total, ils ont obtenu « le plus ancien organisme vivant, viable et multicellulaires » jamais recensé selon les auteurs de l’étude.

L’AFP rapporte que le précédent record de « régénération de graines », qui a été pulvérisé, avait été établi grâce à des graines de palmiers vieilles de 2 000 ans, découvertes en Israël dans la forteresse de Massada. Et si l’équipe de l’Académie des Sciences de Russie n’est peut-être pas la première à avoir découvert des graines de plantes aussi âgées, les précédentes recherches n’ont pas été validées par la communauté scientifique. Les chercheurs russes ont pour leur part authentifié l’ancienneté de leurs trouvailles en utilisant une méthode de datation carbone classique.

Enfin, si cette découverte et cette résurrection d’une espèce vieille de plusieurs milliers d’années est déjà une prouesse incontestable, les chercheurs russes visent encore plus haut. Stanislav Gubin a en effet suggéré au Guardian que leurs travaux ont ouvert la possibilité de résurrection d’animaux de l’ère glaciaire (!) « Avec un peu de chance, nous pourrons trouver du tissu provenant d’un écureuil congelé (…), et cela pourrait nous mener jusqu’au mammouth » a-t-il confié au quotidien britannique. Alors, prêts à voir des Manny et Scrat en chair et en os ?

Crédits photos : Académie des Sciences de Russie / wikimedia commons – Mila Zinkova
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