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Une femelle rhinocéros blanc du Sud, espèce menacée, inséminée artificiellement

Le rhinocéros blanc du Sud est une espèce quasiment disparue : il ne reste actuellement que deux femelles vivantes dans le monde, après la disparition du dernier mâle en mars dernier. Des chercheurs basés en Californie ont cependant fait renaître l’espoir de sauver une sous-espèce voisine : une des femelles vient en effet d’être fécondée par insémination artificielle.

C’est dans les laboratoires du Zoo de San Diego, en mars dernier, que cette femelle baptisée Victoria a été inséminée. Si tout se passe bien et que l’embryon se développe correctement au cours des 14 prochains mois, un bébé rhinocéros pourrait naitre durant l’été 2019.

“Cette grossesse, résultat d’une insémination artificielle avec le sperme d’un rhinocéros blanc du Sud, est une étape importante dans le travail en cours pour développer les connaissances scientifiques nécessaires pour récupérer génétiquement le rhinocéros blanc du Nord, une lointaine sous-espèce du rhinocéros blanc du Sud”, ont expliqué dans un communiqué de presse les chercheurs de l’Institut pour la recherche sur la conservation de San Diego.

La responsable de l’institut, Barbara Durrant, met cependant en garde contre le risque d’excès d’optimisme. S’il faut bien évidemment se réjouir de cette annonce, elle estime en effet qu’il est encore trop tôt pour déterminer si cette grossesse va permettre de donner naissance à un bébé en pleine santé.

L’insémination artificielle de rhinocéros a rarement été pratiquée dans les zoos : il s’agit d’un processus qui n’a jusqu’à aujourd’hui donné naissances qu’a quelques individus.

“Il reste beaucoup de défis mais les chercheurs sont optimistes sur le fait qu’un petit rhinocéros blanc du Nord pourrait naître de ces processus d’ici 10 à 15 ans. Ce travail pourrait aussi s’appliquer à d’autres espèces de rhinocéros, comme les rhinocéros de Sumatra et de Java”, indique l’institut dans son communiqué.

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