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Le développement des énergies renouvelables menacé par une pénurie de terres rares

Le développement des énergies renouvelables menacé par une pénurie de terres rares
La demande mondiale de terres rares, utilisées entre autres dans le secteur des énergies renouvelables, devrait augmenter à 185 000 tonnes par an d'ici 2015

Une menace de pénuries en terres rares, notamment utilisées dans la fabrication d’éoliennes, de panneaux solaires, d’ampoules à économie d’énergie ou de batteries de voitures électriques, pèse sur le développement mondial du secteur des énergies renouvelables. Et, par conséquent, sur les engagements de réduction des émissions de gaz à effet de serre…

Le problème n’est pas tant un appauvrissement général de ces ressources naturelles – ne serait-ce que l’an dernier, d’importants gisements ont été découverts dans le Pacifique -, mais plutôt leur répartition inégale sur Terre. En effet, les 17 minéraux qui constituent les terres rares sont actuellement presque exclusivement extraits en Chine. Si bien, que 95% de ces métaux utilisés dans le secteur des énergies renouvelables proviennent directement de l’empire du Milieu. Autant dire que la conversion mondiale aux énergies vertes dépend quasi-entièrement, à l’heure actuelle en tout cas, de la politique d’exportation chinoise de ses ressources naturelles rares.

Laquelle n’est pas particulièrement ouverte… Au contraire, la Chine pratique des quotas stricts sur ses exports de terres rares, souhaitant réserver ses richesses pour le bien de son propre développement. Une politique protectionniste si élevée, qu’il devient de plus en plus difficile et coûteux – les prix des métaux rares ont explosé l’an dernier, atteignant des coûts jusqu’à dix fois plus élevés qu’en 2010 – de répondre à une demande par ailleurs grandissante. Selon un rapport du Congrès américain publié en septembre dernier, la demande mondiale en minéraux rares est de 136 000 tonnes par an, pour une production globale de 133 600 tonnes en 2010. Et il est estimé que cette demande devrait augmenter à 185 000 tonnes par an d’ici 2015.

Une exploitation plus importante des terres rares aura un impact sur l’environnement

Selon la société de conseil PricewaterhouseCoopers (PwC), qui a mené un sondage auprès de grandes entreprises du secteur des énergies renouvelables dans le monde, 78% d’entre elles ont déclaré déjà subir des instabilités au niveau de l’approvisionnement en minéraux rares. « Le secteur énergétique pourrait faire face à de graves problèmes si le monde devait se convertir aux énergies renouvelables de façon importante » s’alarme ainsi Rob Mathlener, auteur du rapport de la PwC. Et d’ajouter : « La disponibilité de ces métaux va définir la croissance de ce secteur industriel. Il n’y a pour l’instant que très peu d’alternatives ».

Car si les minéraux rares utilisés dans l’industrie des énergies renouvelables ne gisent, certes, pas qu’en Chine mais aussi aux Etats-Unis ou en Europe par exemple, il peut se passer une décennie avant que l’ouverture de nouvelles mines ne permette une plus grande exploitation de ces ressources naturelles. Mais face à l’hégémonie chinoise, les grandes nations de ce monde ont décidé de développer à leur tour la production de minéraux rares. Aussi, aux Etats-Unis, l’entreprise Molycorp Minerals compte pouvoir prochainement produire 20 000 tonnes par an de neuf minéraux rares. Ce qui représenterait déjà 25% des exports actuels de la Chine vers les pays occidentaux…

Toutefois, si elle s’avèrera peut-être nécessaire pour le développement des énergies renouvelables, l’identification et l’exploitation de nouvelles réserves de terres rares implique inévitablement des conséquences sur l’environnement. Aussi sera-t-il primordial de développer des moyens pour une utilisation plus efficace de ces ressources. A noter que l’on peut déjà commencer par le recyclage des déchets électroniques afin d’éviter de surexploiter ces ressources par essence non renouvelables…

Crédits photos : Wikimedia commons - Peggy Greb, US department of agriculture / flickr - born 1945
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  • http://fr.ekopedia.org/ Olivier C

    Après le pic du pétrole, le pic d’autres ressources… Quand comprendrons-nous que ce système ne sera pas sauf avec plus mais bien en changeant fondamentalement son fonctionnement… Les énergies renouvelables ne sont pas la solution sans une consommation différente.

  • http://www.scoop.it/t/ene-renouvelables/p/1084853154/le-developpement-des-energies-renouvelables-menace-par-une-penurie-de-terres-rares-zegreenweb Le développement des énergies renouvelables menacé par une pénurie de terres rares | zegreenweb | Energies Renouvelables | Scoop.it

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  • http://www.pearltrees.com/zegreenweb/agriculture/id3341556 Agriculture | Pearltrees

    [...] Crédits photos : Wikimedia commons – Peggy Greb, US department of agriculture / flickr – born 1945 Toutefois, si elle s’avèrera peut-être nécessaire pour le développement des énergies renouvelables, l’identification et l’exploitation de nouvelles réserves de terres rares implique inévitablement des conséquences sur l’environnement. Le développement des énergies renouvelables menacé par une pénurie de terres rares | zegreenweb [...]

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