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L’essence produit de la fumée… qui produit de l’essence

La découverte de cette équipe universitaire californienne pourrait permettre de créer du propane à partir de l’air émis par les voitures, et ce grâce à un enzyme extrait des graines de soja

Produire de l’essence avec de l’air ? Bientôt, ce ne sera peut-être plus de la science-fiction, comme tend à le démontrer une étude californienne publiée dans la revue Science.

L’équipe de l’Université de Californie basée à Irvine, codirigée par le professeur de biologie moléculaire Markus Ribbe, a en effet réussi à produire du propane à partir de l’air extrait des voitures, et notamment à partir du monoxyde de carbone rejeté par les automobiles. Du pot d’échappement au réservoir, il n’y aurait qu’un pas.

Ce qui rend cet étrange cercle vertueux possible a pour nom Azotobacter vinelandii, un microbe communément trouvé dans les racines de nombreuses plantes capables de fixer le nitrogène, comme les graines de soja. Ce microbe crée un enzyme, le nitrogénase de vanadium, qui produit de l’ammoniaque à partir de ce nitrogène.

L’équipe du professeur Ribbe a remplacé le nitrogène en question par du monoxyde de carbone, gaz inodore et dangereux émis en grandes quantités par les automobiles et c’est du propane qui est apparu en guise de résultat.

Bien que l’ensemble de ces expériences n’en soit encore qu’à un stade expérimental, le perfectionnement de ces protocoles expérimentaux pourrait constituer une véritable révolution dans le monde de l’automobile, puisque les voitures pourraient partiellement ou totalement fonctionner grâce à leurs propres émanations de fumée, voire même avec l’air les entourant.

M. Ribbe rappelle toutefois que cet enzyme se révèle extrêmement difficile à extraire et qu’en produire de larges quantités est un processus à la fois compliqué et récent. Ce n’est donc pas pour demain que l’air enfumé des villes servira de carburant en lévitation, mais la simple perspective de cet état de fait nous rappelle que la science est décidément capable de bien des choses que l’esprit même ne peut parfois imaginer.

Crédit photo : Flickr – Clearly Ambiguous
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