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Hydroliennes: si l’énergie du futur venait de la mer ?

16 mètres de diamètre, 300 tonnes de fibre et de métal, 900 tonnes de socle capables de résister aux courants les plus violents… Si elle emprunte au design d’un vaisseau de science-fiction, ce n’est pas aux confins de l’espace, mais dans les fonds marins bretons que la première hydrolienne construite par DCNS a été immergée, en janvier dernier. En partenariat avec EDF Nouvelles Energies (EN), le constructeur de navires militaires a mis toute sa capacité d’innovation au service de ce qui s’apparente à une véritable révolution énergétique. Lors de la mise à l’eau de la seconde hydrolienne, le 13 mai, la ministre de l’Environnement et de la Mer, Ségolène Royal, a déclaré que « le projet d’EDF et DCNS à Paimpol-Bréhat illustre l’excellence de notre industrie ». Reliées au réseau électrique, les deux hydroliennes bretonnes constitueront, à terme, la première « ferme hydrolienne » au monde. Un programme pour lequel EDF a mis 40 millions d’euros sur la table, pour les cinq ans que dureront la mise au point et l’exploitation expérimentale de cette ferme d’un nouveau genre. Les turbines devraient être à même de fournir 1 MWh par an, soit la consommation en énergie de 1 500 foyers bretons. Mais qu’est-ce qu’une hydrolienne ?

Une énergie inépuisable, prévisible et écologique

Comme son nom l’indique, l’hydrolienne a beaucoup à voir avec sa cousine l’éolienne, à la différence que ses pales sont mises en mouvement par les courants marins. Immergée à une profondeur de 30 à 40 mètres, elle doit pouvoir bénéficier de courants importants, supérieurs à 4 ou 5 nœuds – et ne peut donc être installée que dans certaines « niches naturelles ». Une fois solidement amarrées, la roue à aube ou l’hélice, d’un diamètre approchant les 20 mètres, transforment l’énergie cinétique des courants marins en énergie mécanique, elle même convertie, par une sorte de dynamo, en électricité. Plus le courant est fort, plus le potentiel énergétique est élevé. Ne reste plus alors qu’à raccorder l’hydrolienne au réseau électrique, ce qui nécessite qu’elle se trouve non loin des côtes.

Les avantages des hydroliennes sur les éoliennes sont nombreux. A la différence du vent, les courants marins sont constants et, surtout, prévisibles – à l’instar des marées, dont les amplitudes sont connues à l’avance. En théorie, une hydrolienne peut donc fonctionner, à pleine puissance, de 4 000 à 5 000 heures par an, soit de 11 à 14 heures chaque jour. Trois à quatre fois plus petites que les éoliennes, les hydroliennes n’en sont pas moins aussi puissantes, grâce à la masse volumique de l’eau, qui est 800 fois plus élevée que celle du vent. Enfin, la signature visuelle des hydroliennes est quasi-nulle, et pour cause : elles sont immergées dans des fonds marins qui, de plus, se situent hors des zones de pêche. En résumé, une énergie inépuisable – les estimations font état d’un potentiel mondial théorique de 400 à 800 TWh/an –, prévisible, avec un impact environnemental presque nul. Une martingale sur laquelle lorgnent de plus en plus d’acteurs.

Les espoirs des hydroliennes françaises

Après le Royaume-Uni, qui souhaite assurer, à terme, 15% à 20% de ses besoins électriques à partir des énergies issues de la mer, la France possède la deuxième ressource en énergies marines d’Europe. Et ce alors que la Commission européenne estime le potentiel de ces nouvelles énergies, au large du vieux continent, à 100 GW installés à l’horizon 2050. De quoi assurer les besoins électriques de quelque 65 millions de foyers européens. En France, EDF se montre plus prudent et table sur une production de 10 TWh/an : rien de moins, tout de même, que la production annuelle d’un réacteur nucléaire de 1 500 MW. EDF, justement, fait partie des acteurs importants d’une filière française qui commence à se structurer, aidée en cela par les pouvoirs publics.

Depuis 2009, plusieurs Appels à manifestations d’intérêt (AMI) ont ainsi été lancés par l’Agence de l’environnement et de la maîtrise de l’énergie (ADEME). C’est dans ce cadre que DCNS, allié à EDF EN, a développé le projet « Normandie Hydro », un parc de sept hydroliennes qui seront posées dans le Raz Blanchard, au large du Cotentin (Normandie). Il s’agit là d’un « gisement » à haut potentiel en raison des très forts courants dont il bénéficie. D’ici à 2018, chacune de ces hydroliennes devrait être en mesure de produire 2 MW d’électricité. Elles seront donc quatre fois plus puissantes que celles installées au large de Paimpol-Bréhat, en baie de Saint-Brieuc, par le même consortium associé à la start-up pionnière OpenHydro, rachetée par DCNS. Si des problèmes de corrosion ont retardé la mise en service des deux hydroliennes bretonnes, elles devraient être opérationnelles courant 2017. Enfin, ce panorama ne serait pas complet sans mentionner la PME bretonne Sabella, qui a réussi l’exploit d’immerger, au large de l’île d’Ouessant (Finistère), ce qui reste à ce jour la première et seule hydrolienne effectivement raccordée au réseau électrique français. Et qui est capable d’assurer la totalité des besoins électriques de la population insulaire.

L’aventure de l’hydrolien ne fait donc que commencer. De la France, où les autorités ont annoncé, en mai 2016, un appel d’offres pour des fermes commerciales, au Canada où, dans la baie de Fundy, la phénoménale force des courants permettrait l’immersion de près de 1 000 hydroliennes, en passant par le Royaume-Uni, qui prévoit d’économiser 60 millions de tonnes de CO2 grâce aux énergies marines, la future énergie dont la Terre a besoin pourrait bien venir de la mer.

Par Sophie Béranger

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